¿Qué es ERCOT?

Si usted vive en Texas, seguramente ha escuchado sobre ERCOT en noticias relacionadas con la industria eléctrica. Sin embargo, debido a la complejidad del mercado eléctrico tejano, las funciones de cada organización no son siempre claras.

ERCOT significa Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas, por sus siglas en inglés (Electric Reliability Council of Texas). ERCOT es una organización que administra la transmisión, distribución y pago de electricidad para aproximadamente el 90% de Texas.

ERCOT Texas

La Red Eléctrica de ERCOT

El alcance de ERCOT es considerable: administran el servicio eléctrico de más de 24 millones de consumidores, utilizando más de 46,500 millas de líneas de transmisión y distribución. La electricidad es suministrada por más de 550 plantas generadoras, y hay seis compañías eléctricas de transmisión y distribución bajo la supervisión de ERCOT:

  • AEP Texas Central
  • AEP Texas North
  • CenterPoint
  • Oncor
  • TNMP
  • Sharyland Utilities

A estas compañías eléctricas se les conoce como TDU, por sus siglas en inglés (Transmission and Distribution Utility). Aunque es posible elegir el proveedor de electricidad en el territorio de ERCOT, las TDU ya tienen territorios definidos. Por ejemplo, si usted elige a Payless Power como proveedor de electricidad, su TDU será Oncor si vive en Dallas-Fort Worth, y CenterPoint Energy si vive en Houston.

Hay un motivo por el cual las TDU tienen territorios asignados: si cada proveedor tuviera su propia red, las calles estarían saturadas de cableado y los costos de electricidad serían mucho mayores. Por lo tanto, Texas permite la competencia entre proveedores, pero todos comparten la red física en una zona bajo la administración de una TDU.

¿Qué tipo de organización es ERCOT?

Aunque ERCOT administra la mayor parte del sector eléctrico en Texas, no se podría describir como una empresa generadora, comercializadora, o de transmisión y distribución. ERCOT se considera un operador de sistema independiente (ISO, Independent System Operator), y solamente hay nueve organizaciones de su tipo en Norte América, siendo ERCOT la primera en fundarse en Estados Unidos.

ERCOT se desarrolló a partir del Sistema Interconectado de Texas (TIS), una alianza de compañías eléctricas fundada en la 2da Guerra Mundial, para suministrar potencia eléctrica a los centros de producción militar en la Costa del Golfo.

Las compañías eléctricas vieron las ventajas de operar interconectadas, y en 1970 oficialmente formaron ERCOT, bajo los lineamientos de la Comisión Federal Reguladora de Energía (FERC). Actualmente, ERCOT cuenta con más de 160 miembros que operan en diferentes áreas de la industria eléctrica: empresas generadoras, compañías eléctricas privadas, compañías eléctricas municipales, comercializadoras de energía, grandes consumidores, etc.

Un detalle interesante de la red eléctrica de Texas es que opera como un circuito aislado, sin interconexión con otros estados, similar a la red eléctrica de Alaska.

Texas Deregulation Map

ERCOT Texas Energy Market

¿Cuáles son las funciones de ERCOT?

La principal responsabilidad de ERCOT es el despacho eléctrico: programar y administrar el flujo de energía en la red, según la demanda de los consumidores. Se trata de un proceso diario, sujeto a la capacidad de los sistemas de generación, y las líneas de transmisión y distribución.

  • Si se excede la capacidad de cualquier elemento de la red, puede ocurrir una falla eléctrica. Según la parte de la red afectada, esto puede llevar a apagones masivos.
  • El verano de Texas es un reto considerable, ya que los equipos de aire acondicionado llevan el consumo eléctrico estatal a su punto máximo del año.

El despacho eléctrico es un tema de alta complejidad técnica. El siguiente ejemplo es muy simple, pero sirve para ilustrar el concepto:

  • Suponga que los usuarios de una red consumen un millón de kilowatt-hora al día.
  • Simplemente producir esa energía e inyectarla a la red no es suficiente para garantizar un servicio eléctrico estable. El operador de la red debe asegurarse que la energía llegue exactamente donde se necesita, y a la hora correcta.
  • Esto debe lograrse sujeto a la capacidad de las líneas de transmisión, transformadores, y otros elementos de la red.
  • Algunas situaciones demandan una respuesta muy rápida. En verano, por ejemplo, varios edificios grandes podrían activar sus sistemas de aire acondicionado a la vez.

En pocas palabras, ERCOT debe optimizar los recursos disponibles para que la electricidad siempre llegue al lugar de consumo. Para lograrlo, debe coordinar a las plantas generadoras y las compañías de transmisión y distribución.

Otras Responsabilidades de ERCOT

ERCOT también se hace cargo de planificar nuevas plantas generadoras, asegurándose que la mezcla de tecnologías generadoras sea apta para Texas. Un despacho eléctrico eficaz solamente se puede lograr con una combinación adecuada de plantas generadoras. Por ejemplo, no se puede contar con granjas solares en días nublados, y no se puede contar con las turbinas eólicas cuando el viento está calmado.

Texas hace un amplio uso de las turbinas de gas natural para responder a picos de consumo eléctrico. Las represas hidroeléctricas también son aptas para esta función, pero en Texas solamente representan el 1% de la capacidad instalada. Recientemente, las baterías de gran escala se han utilizado exitosamente para responder a picos de consumo eléctrico, pero su aplicación en Texas es aún limitada.

Administrando el Mercado Eléctrico Mayorista y la Elección de Proveedores Eléctricos

Además de gestionar la entrega de energía, ERCOT opera el mercado eléctrico de Texas, realizando los balances y cierres financieros entre vendedores y compradores. Sería imposible rastrear cada kilowatt-hora que se entrega a la red, pero las entradas y salidas totales de energía se pueden cuantificar. El procedimiento es complejo, pero se puede resumir así:

Consumo Eléctrico = Electricidad Suministrada – Pérdidas Totales de la Red

ERCOT también se hace cargo cuando un consumidor cambia de proveedor eléctrico en Texas. Ellos se aseguran que la información de la cuenta se entregue correctamente al nuevo proveedor durante el cambio.

Como se mencionó anteriormente, los proveedores eléctricos en Texas comparten redes que son operadas por compañías de transmisión y distribución. Por lo tanto, el cambio de proveedor eléctrico es un proceso 100% digital, sin cambiar conexiones físicas. Esto es posible gracias a los medidores inteligentes que se han instalado por todo Texas, y el procedimiento es similar a cambiar de proveedor de telefonía móvil.

Cambiar de Proveedor Eléctrico por Internet

Al visitar www.quickelectricity.com, puede comparar tarifas eléctricas de diversos proveedores en Texas. Las opciones se pueden comparar según precio fijo o variable, duración del contrato, y otras características. Además, el procedimiento se puede completar sin salir de su casa u oficina.